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'Nadar en lo desconocido:' Cuevas subacuáticas submarinas de México – en imágenes | Ambiente



Estoy a punto de descender por una escalera de cuerda de 10 metros hasta un hueco del tamaño de una boca de pozo en el suelo de la jungla mexicana en la península de Yucatán, bucear en un sistema de cuevas submarinas, explorar caminos donde nadie ha estado nunca historia.

Puede que esté familiarizado con los cenotes o con los pozos, los hermosos pozos llenos de agua azul tentadora, pero este agujero no se ve así. Por qué alguien querría ir allí es una buena pregunta, pero estamos explorando lugares donde nadie ha estado desde los Mayas. Este lugar no existe en ningún mapa. Mi objetivo es explorar lugares con el objetivo de despertar la conciencia ambiental, que con suerte resulta en protección.

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Estoy con el compañero buceador de cuevas y explorador Alex Reato, en su camioneta 4×4 cargada con equipo, y acompañada por nuestros cuatro porteadores. A medida que nos adentramos en la jungla, la vegetación alrededor de la carretera se vuelve más densa y densa.

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Salimos, nos ponemos un repelente de mosquitos y comenzamos a caminar hacia la jungla, llevando un kit de cámara, tanques de buceo y juegos de GPS. El punto de GPS es nuestra única referencia real en la jungla ya que la vegetación es muy similar para navegar.

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Caminando en la jungla más densa, veo esquemas estructurales en el piso. A pesar de estar ahora cubierto de tierra y hojas, es bastante fácil ver las formas rectangulares de lo que deben haber sido los cimientos de las casas mayas.

Los mayas eran una de las culturas indígenas más avanzadas de las Américas antiguas. Pero a fines del siglo VIII, sucedió algo desconocido. Una por una, las ciudades fueron abandonadas y la civilización maya colapsó. Una teoría prominente es que los mayas habían agotado el medio ambiente a su alrededor hasta el punto de que ya no podía mantener una población muy grande. En todo caso, no hemos aprendido de la historia ya que ahora estamos haciendo lo mismo a escala planetaria.

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Colocamos una escalera de cuerda en la base de un árbol grueso, nos ponemos nuestros trajes de neopreno y equipo y bajamos por el estrecho agujero. Es profundo y angosto, y se vuelve más oscuro y oscuro. Salgo del pozo y entro en una cueva, el techo está a unos dos metros por encima de la superficie del agua, el interior de la cueva tiene unos 40 metros de diámetro y, dado lo pequeño que es el pozo, se siente aún más impresionante. El agua en la que estamos parados es la entrada a un vasto sistema de ríos bajo el agua, hay miles de kilómetros de cuevas sumergidas en el Yucátan y la exploración de cuevas es un poco como conectar los puntos.

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La exploración submarina de cuevas en el Yucátan solo comenzó en la década de 1980 con buceadores estadounidenses que usaban pequeñas aeronaves monomotor para volar sobre la jungla tratando de detectar cenotes visibles desde el aire, luego tirar rollos de papel higiénico para marcar el lugar. Luego caminarían hacia la jungla para encontrar el cenote que habían visto y marcado.

Todavía no se entiende con claridad la extensión total de los ríos. La extensa red de cuevas inundadas sub-horizontales es una franja de la costa caribeña de 8-12km de ancho. Combinados, estos ríos forman el acuífero de Yucatán y soportan alrededor de 11 ecosistemas diferentes.

Después de que ingresamos a nuestro agujero, tratamos de pasar a través de estrechas cuevas bajo el agua y encontrar un pasaje que conecta con el otro sistema. La cueva es oscura, pero las luces alrededor se ven muy impresionantes, hay pequeños murciélagos volando, hay una isla con estalagmitas y estalactitas que deben haberse formado durante la pequeña edad de hielo cuando el nivel del agua era más bajo. También puedo ver las raíces de los árboles que llegan al agua.

Siendo subterráneo se siente aislado, pero para nada desapegado. La roca que nos separa es la roca kárstica, una piedra caliza muy porosa que permite que el agua se filtre fácilmente.

Los cargadores ahora montan nuestros cuatro tanques, dos para cada uno de nosotros. Los conectamos a nuestro arnés en el agua, preparándonos para bucear.

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Comenzamos la exploración un poco lejos de la entrada de la cueva, Alex agrega una nueva guía y comienza a nadar hacia lo desconocido. Él está usando su brújula para tratar de encontrar una conexión con las conocidas cuevas mapeadas. En tierra esto sería simple, pero en las cuevas submarinas no es fácil.

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Tratando de encontrar un pasaje aquí y explorarlo tiene que ver con el flujo: un indicador de que el agua se está moviendo y que la cueva es parte del sistema fluvial submarino más grande. La cueva se hace aún más estrecha y hay muy poca visibilidad ya que el cieno de nuestros movimientos y las burbujas nublan el agua. En situaciones como esta, el buceo en cuevas es más un ejercicio mental que físico.

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Sigo apretando a través de este espacio apretado y después de unos 10-12 m de rastreo nadamos en una cueva abierta con aproximadamente 2 m de espacio vertical, que se siente lujoso. Algunos de estos espacios más grandes pueden ser increíbles, las habitaciones grandes pueden abrirse con decoraciones de piedra caliza de otro mundo. Continuamos explorando tratando de encontrar una conexión, pero los pasos hacia el norte son demasiado estrechos y es hora de dar la vuelta, ya que hemos usado un tercio de nuestro aire.

Volviendo a cero no hay visibilidad. No puedo ver mi mano, puedo ver mi hombro pero no mi codo. Entrando por el largo y estrecho pasaje removimos el cieno y eso aún no se ha resuelto. Incluso cuando ahora nos movemos increíblemente cuidadosamente, la burbuja de aire que exhalamos provocó una lluvia de polvo saliendo del techo de la cueva, así que estamos casi ciegos.

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Si solo quisiéramos salir, podríamos seguir la guía, pero tenemos una misión. En el camino de salida se toman medidas.

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Seguimos la línea de regreso hasta la gran cueva subterránea donde entramos. Todavía queda mucho aire en nuestros tanques, por lo que exploramos los perímetros de la caverna. Quiero echar otro vistazo a la pila de rocas y obtener una imagen de ella. Viendo esto desde el lado, es evidente que debe ser hecho por el hombre; las palmadas planas superiores están en una posición que sería perfecta para inclinar una escalera de madera al pequeño agujero con acceso a la jungla.

Alex está señalando con su luz de buceo: ha encontrado una vasija de arcilla completamente intacta. Sabemos que somos las únicas dos personas que han estado aquí durante al menos 500 años y encontrar este artefacto lo hace bastante humilde.

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¿Qué es? Realmente fascinante sobre los ríos submarinos es que el impacto moderno hasta ahora no los ha destruido de la misma manera que la mayoría de los otros ecosistemas del mundo se están arruinando en este momento. Estoy tratando de asegurarme de que no se contaminen o dañen irreparablemente. Explorarlos los pone en el mapa. Esto, a su vez, teóricamente significa que tienen algún tipo de protección contra el nuevo desarrollo bajo la ley mexicana.

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Salir de la jungla con una pizarra plástica que contiene aproximadamente 120 números escritos a lápiz puede parecer como una forma ingenua de tratar de resolver un problema tan grande, pero así es como se hace el mapeo. De vuelta en casa, Alex pone los números en el software para procesar en un mapa de palo. Se puede ver de forma individual o junto con todos los demás mapas existentes. Google Earth se utiliza para colocar los mapas en la parte superior del paisaje, por lo que las arterias de la jungla se vuelven visibles. Mirando imágenes satelitales también vemos los hoteles y otros desarrollos.

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Mi esperanza es que al traer de vuelta historias, imágenes y mapas, podemos ayudar a explicar qué es un mundo oculto único bajo nuestros pies. Es cierto que los buceadores de cuevas solo pueden acceder a él, pero las implicaciones y la importancia son enormes. Existe un impacto generalizado ya que 10 millones de personas visitan esta área cada año, y alrededor de 2 millones de habitantes locales dependen del acuífero para el agua potable. El turismo en Yucatán es el segundo mayor contribuyente al PNB de México y el arrecife mesoamericano es el segundo arrecife más grande del mundo. Todos los problemas están interconectados.

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En mi opinión, no es demasiado decir que todo Yucatán depende del acuífero para su supervivencia, sin embargo, existe una inmensa presión sobre el área hasta el punto en que no es sostenible. La industria del turismo atrae a millones de turistas cada año, pero muchos hoteles no tratan las aguas residuales. Otros contaminantes incluyen drogas ilícitas, productos farmacéuticos, champú, pasta de dientes, pesticidas, escorrentía química de carreteras y productos de cuidado personal de aguas residuales domésticas. Los muchos campos de golf contaminan con la escorrentía de fertilizantes que fluye a través de los sistemas, estimulando el crecimiento de algas en el arrecife, haciendo más hincapié en los corales.

La conclusión es que los desechos contaminan los vastos laberintos de cuevas llenas de agua y flujos de agua contaminados a través de ellos y en el Mar Caribe. La contaminación originada en la tierra puede haber contribuido (junto con otros factores) a la pérdida del 50% de los corales en los arrecifes desde 1990. En 1996 fue designada como patrimonio de la humanidad por la Unesco, es el hábitat de más de 500 peces especies, cinco especies de tortugas marinas y atrae a una de las congregaciones más grandes del mundo de tiburones ballena.

Además, las cuevas sumergidas son esencialmente un gran sitio arqueológico, en parte inexplorado. Lo más importante es que tenemos la oportunidad de preservar uno de los pocos lugares del planeta que aún no hemos devastado.



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